Сергей Кузьмин

У геологов появились доказательства разлома Африки на два континента

Фото: Google Earth
Фото: Google Earth

Громадный разлом, длиною в несколько километров, внезапно появился на юго-западе Кении. Разрыв, который продолжает расти, привел к обрушению части автомагистрали Найроби-Нарок и сопровождался сейсмической активностью в этом районе.


Земля – это постоянно изменяющаяся планета, хотя большинство этих изменений протекают незаметно для наших глаз. Хорошим примером этого служит движение тектонических плит. Однако время от времени случаются такие драматические события, как в Кении, где произошедшее вызвало вопросы о грядущем разделении африканского континента на 2 части.

Литосфера Земли (состоящая из земной коры и верхней части мантии) разбита на ряд тектонических плит. Эти пластины не статичны: они движутся относительно друг друга с разной скоростью по вязкой астеносфере. Вопросы о том, что приводит их в движение, до сих пор обсуждается: скорее всего, причиной этого являются конвективные течения в астеносфере, а также силы, возникающие в результате соприкосновения тектонических плит.

Фото: qz.com
Фото: qz.com

Эти силы не просто перемещают пластины относительно друг друга, но и могут вызывать разрывы, формирование трещин, а также привести к созданию новых границ между плитами. Восточно-Африканская рифтовая долина является ярким примером таких процессов, происходящих в настоящее время.

Эта долина простирается на 3 000 км от Аденского залива на севере и до Зимбабве на юге, разделяя континентальную плиту на 2 неравные части: Сомалийскую и Нубийскую. Активность вдоль Восточной ветви рифтовой долины, проходящей через Танзанию, Эфиопию и Кению, стала очевидна после того как на юго-западе Кении образовалась громадная трещина.

Почему происходит рифтинг?

Великая Рифтовая долина, Танзания (Shutterstock)
Великая Рифтовая долина, Танзания (Shutterstock)

Если литосфера подвержена воздействию горизонтальной растягивающей силы, она становится все тоньше. В конце концов, происходит разрыв, который приводит к образованию очередной рифтовой долины.

Этот процесс сопровождается поверхностными явлениями вдоль рифтовой долины в виде вулканизма и сейсмической активности. Такие разломы являются начальным этапом разделения континентов и в случае успеха могут привести к образованию нового океанского бассейна. Примером места на Земле, где произошло подобное, служит Южно-Атлантический океан, возникший в результате распада Южной Америки и Африки около 138 млн лет назад. Вам когда-нибудь приходилось замечать, что береговые линии этих континентов совпадают, словно части одного и того же паззла?

Фото: Википедия
Фото: Википедия

Континентальный рифтинг требует наличия больших пространственных сил, достаточных для разрушения литосферы. Восточноафриканский рифт описывается как активный тип разлома, источником которого является циркуляция в мантии. Под этим разломом расположен большой мантийный шлейф, который под действием высокой температуры магмы давит на литосферу, растягивая и вызывая ее разрушение.

Доказательства существования этого более горячего, чем обычно, мантийного шлейфа имеются в геофизических исследованиях ученых, где они часто упоминаются под названием «African Superswell». Данный суперплюм не только является источником тянущих сил, приводящих к образованию рифтовой долины, но и также объясняет аномально высокую топографию Южноафриканского и Восточноафриканского плато.

Магниевый шлейф (изображение: DBoyd13, CC BY-SA)
Магниевый шлейф (изображение: DBoyd13, CC BY-SA)

Процесс разрушения будет длительным

Рифтовые образования демонстрируют очень своеобразную топографию, которая характеризуется серией разломов, окружённых более высоким рельефом. В Восточноафриканской системе из космоса четко виден ряд выровненных рифтовых долин, отделенных друг от друга крупными разломами.

Не все они образовались в одно время – это была последовательность событий, которые начали происходить в районе Афар на севере Эфиопии около 30 млн лет назад, а затем распространились на юг в сторону Зимбабве со средней скоростью 2,5-5 см в год.

Топография Рифтовой долины Изображение с радара космического корабля NASA
Топография Рифтовой долины Изображение с радара космического корабля NASA

Хотя большую часть времени процесс рифтинга нам не заметен, образование новых разломов, трещин и возобновление движения Нубийской и Сомалийской плит может привести к серьезным землетрясениям.

Однако в Восточной Африке большая часть сейсмичности распространяется по зоне, проходящей через рифтовую долину, и имеет относительно небольшие величины. Вулканизм, идущий бок-о-бок с этим, является еще одним доказательством продолжающегося процесса континентального разлома и близости горячей магмы астеносферы к поверхности.

Хронология событий

Восточноафриканский разлом уникален тем, что он позволяет проследить различные стадии рифтогенеза на протяжении всей его длины. На юге, где разлом «молод», темпы растяжения низкие, зато он охватывает обширные территории. Вулканизм и сейсмичность здесь ограничены.

Однако ближе к Афарскому району рифтовые долины покрыты вулканическими породами. Это говорит о том, что в данной области литосфера истончилась почти до полного распада. Когда это произойдет, появится новый океан, который будет расположен в пространстве, созданном затвердевающей магмой и осколками тектонических плит.

В течение десятков миллионов лет уровень океана будет повышаться и в результате африканский континент станет гораздо меньше, а в Индийском океане появится большой остров, состоящий из частей Эфиопии, Сомали, включая Африканский Рог.

Драматические события, такие как внезапные разломы автомагистралей или катастрофические землетрясения привлекают внимание к процессу континентального рифтинга. Однако речь идет о самом разломе Африки, чему никто не придает значения.